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Australia tiene todo para ser la Arabia Saudí del litio, pero no será un camino de rosas

EconomíaHoy.mx - 9:13 - 7/08/2017
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  • La mayor mina de litio del mundo se enfrenta a un duro litigio de explotación

Foto: Dreamstime

El litio parece estar destinado a convertirse en el petróleo del futuro. Los grandes productores de este mineral luchan por ganar cuota de mercado a la par que buscan aumentar su producción en un contexto de demanda creciente. Poco a poco se va descifrando la forma que tendrá este mercado, y parece que Australia, un país con una gran tradición minera, tiene y tendrá mucho que decir. No obstante, el camino no será fácil, puesto que las minas en las que se extrae el litio suelen contener otros minerales (también valiosos) que pueden desembocar en litigios de explotación.

El aumento de la demanda por parte de China de baterías de iones de litio (necesarias para vehículos eléctricos y almacenamiento de energía) está generando un boom en los precios precios de ciertos activos en Australia, que es el mayor productor de litio del mundo, según destacan desde la agencia Bloomberg.

El rápido desarrollo de este negocio en un país con un mercado financiero muy desarrollado, un marco jurídico muy estable y un mercado laboral preparado para las necesidades del futuro, está atrayendo inversiones y ofertas de productores de todo el mundo.

Australia tiene cuatro zonas operativas dedicadas a la producción de litio y tres proyectos muy relevantes que están avanzando para comenzar la producción. Es probable que los principales actores sigan buscando acuerdos para asegurar el suministro para los próximos 20 o 30 años, de acuerdo con la consultora Benchmark Mineral Intelligence.

"Hay empresas serias que invierten y la gente está comenzando a mirar e invertir en los recursos más grandes, de larga duración. La pregunta es: ¿quién será el próximo? ", explica Simon Moores, director gerente de Benchmark Mineral. Aunque en menor escala, "todo el mundo quiere comprar y acaparar tierras como ocurrió con el petróleo en el pasado, cuando BP, Shell y otros merodearon por Oriente Medio, sobre todo en los años sesenta y setenta", explica este experto.

Greenbushes, en Australia Occidental, es la mina de litio más grande del mundo, además su producción se multiplica por dos cada año, asegura Talison Lithium, una empresa que está participada a medias entre Tianqi Lithium y la estadounidense Albemarle. Greenbushes, a unos 250 kilómetros al sur de Perth, fue explotada por primera vez para la extracción de estaño en 1888, mientras que la producción de tántalo comenzó en la década de 1940 y las operaciones de litio en 1983, según la documentación presentada por Talison.

No es un camino de rosas

Pero no todo es tan fácil como parece para esta industria en Australia. Y es que la expansión de Greenbushes, que representa casi una tercera parte de la oferta, corre peligro por una demanda legal interpuesta ante un tribunal australiano por un litigio en la explotación de sus recursos.

La mina Greenbushes es objeto de una disputa con Global Advanced Metals Greenbushes, la cual quiere que se frene la expansión mediante mandato judicial porque puede obstruir sus trabajos en dicha explotación, de acuerdo con documentos presentados ante el Tribunal Supremo de Australia Occidental.

Global Advanced Metals "no ha tenido más opción que iniciar una acción legal contra el operador Talison Lithium Australia para hacer valer sus derechos en virtud de un acuerdo de minería entre las dos compañías", explica el responsable ejecutivo Andrew O'Donovan.

Talison está tratando de duplicar la producción de litio en Greenbushes para satisfacer la creciente demanda de metal utilizado. Talison posee los derechos para producir litio en la mina mientras que Global Advanced, o GAM -según un acuerdo 2009- tiene los derechos exclusivos sobre el resto de los minerales como el tantalio, un metal usado principalmente en el sector electrónico en condensadores para vehículos, teléfonos móviles y ordenadores, según GAM.

"La expansión de Talison en minería y procesamiento de litio en Greenbushes, sin cumplir con sus obligaciones contractuales con GAM, podría esterilizar y desperdiciar recursos de tantalio en Greenbushes", asegura O'Donovan. Talison ha respondido con una demanda contra GAM.

Talison prevé elevar la producción de litio en la mina a más de 160.000 toneladas de equivalente de carbonato de litio y se prevé que la puesta en marcha de la expansión comience en el segundo trimestre de 2019, según señalan desde Albemarle, con sede en Charlotte, Carolina del Norte, en una declaración en marzo.

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