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Preocupados por China, los fabricantes de baterías asiáticas deben apostar por el litio sudamericano

elEconomistaAmérica.com | Argentina - 19:13 - 6/04/2018
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    El triángulo de litio de Sudamérica -que comprende Bolivia, Chile y Argentina- es el lugar con el menor costo para producir el componente para baterías, pero los obstáculos políticos complican el camino para que firmas japonesas y surcoreanas ingresen a la región sin hacer grandes inversiones.

    China, posiblemente el líder en la carrera global por los insumos para baterías, ha sumado con éxito recursos en otras partes del mundo, pero sus esfuerzos se han visto frustrados en el "triángulo", que alberga alrededor de dos tercios de las reservas mundiales.

    Los fabricantes de autos y baterías de Corea del Sur y Japón están muy detrás de China en la competencia. Expertos dicen que la región es ideal para ponerse al día, ya que China aún no domina la producción.

    La carrera será entre quienes puedan sortear los obstáculos políticos. Pero Panasonic, Samsung y otras firmas centradas en contratos de suministro a largo plazo, se encuentran aún más a la zaga de los chinos, que buscan agresivamente activos en otros lugares, incluyendo la compra de yacimientos propios.

    Las firmas surcoreanas y japonesas han dependido en gran medida del suministro sudamericano y han creado relaciones duraderas. Pero en el último año han salido de su zona de confort, ya que China se embarcó en una ola de pactos en otras partes del mundo, impulsada por las cuotas gubernamentales para la venta de vehículos eléctricos.

    Los japoneses y coreanos "ciertamente buscan suministros" en Sudamérica, dijo Henk van Alphen, director ejecutivo del pequeño productor chileno de litio de salmuera Wealth Minerals, que ha conversado con fabricantes de baterías de ambos países.

    Esas compañías apenas entran en nuevos desarrollos de litio, incluso en Latinoamérica, donde la automotriz japonesa Toyota invirtió en un proyecto argentino. Pero las autoridades reconocen que se necesita más.

    "Cómo asegurar los suministros de metal es uno de los intereses que tengo en estos días", dijo el mes pasado Park Jin-soo, director ejecutivo y vicepresidente de LG Chem , a periodistas en Daesan, Corea del Sur.

    "Podríamos considerar cooperar con compañías que tienen esos metales, o si es necesario, una empresa conjunta o un acuerdo a largo plazo, estamos haciendo muchos planes para los próximos años", agregó.

    Un funcionario coreano familiarizado con el tema dijo que el gobierno busca cómo ayudar al sector privado. Esfuerzos previos por parte de agencias estatales de desarrollo han sido detenidos, especialmente en Bolivia, donde una iniciativa de litio respaldada por Corea está endeudada.

    "Actualmente nos enfocamos en brindar apoyo al sector privado como POSCO o Samsung SDI", dijo el funcionario, que pidió no ser nombrado.

    La japonesa Panasonic trabaja para "asegurar el suministro estable de materiales para baterías, a través de pasos como el abastecimiento directo de materias primas y diversificación de los canales de abastecimiento", dijo una portavoz, que declinó comentar sobre regiones específicas.

    En febrero, una delegación de decenas de compañías japonesas viajó a Buenos Aires en busca de proyectos de minería y energía y recorrieron provincias que albergan la mayoría de las reservas de litio de Argentina.

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